Dans le nord-ouest du Gauteng, s’étend une vaste zone (47000 ha) baptisée Cradle of Humankind, le « berceau de l’humanité ». On a découvert dans cette région des fossiles d´hominidés particulièrement anciens (plus de 3 millions d’années) et nombreux. Les grottes de Sterkfontein en particulier constituent l’un des sites archéologiques les plus intéressants au monde. Le « Cradle of Humankind » est classé au patrimoine mondial de l’Unesco depuis 1999.

 

Maropeng

Le centre des visiteurs de Maropeng est un bon point de départ pour une visite du « berceau de l’humanité ». Vous êtes accueilli dans un grand tumulus artificiel. A l’intérieur, la visite débute par un voyage en bateau en souterrain, qui vous conduit symboliquement de l´époque actuelle aux premiers âges de la terre. L’exposition vous guide ensuite, depuis ce point de départ, à travers l´évolution de notre planète, de la vie et de l´humanité.

 

Grottes de Sterkfontein

Dans ces grottes ont été découverts des fossiles d’animaux et d’hominidés datant de 4 millions d’années – des tout premiers âges de l’humanité. Parmi les découvertes les plus importantes, citons « Mrs Ples » (« Madame Ples »), un crâne d’Australopithèque ancien de 2.1 millions d’années, et « Little Foot » (« Petit Pied »), un squelette d’Australopithèque presque complet datant de plus de trois millions d’années, des outils de deux millions d’années, des os brûlés attestant la maîtrise du feu par nos ancêtres il y a plus d’un million d’années.
La visite des grottes de Sterkfontein débute en surface et continue sous terre. L’exposition retrace l’histoire des découvertes archéologiques sur le site, et explique comment se sont formés les fossiles et les paysages de la région. Les grottes en elles-mêmes sont peu spectaculaires.

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